リウマチとは?

ほとんどの人が、「リウマチ」という言葉を耳にしたことがあると思います。しかし、「お年寄りがかかる神経痛のことかしら」と考える人も多いようで、リウマチという病気は、正しく理解されていないというのが実状のようです。たしかに、これまで、全身の関節や、関節周囲の骨、筋肉などが痛み、それらの機能に障害が起こる病気の全ては、原因が明らかでなかったために、漠然と、「リウマチ」と呼ばれてきたということがあります。

 

「リウマチ」は、正しくは、「リウマチ性疾患」という病気です。このリウマチ性疾患には、「関節リウマチ」をはじめ、「全身性エリテマトーデス」、「変形性関節症」、「痛風」など、多くの病気が含まれています。これらの「リウマチ性疾患」には、関節や関節周囲の痛みがあるという、共通の症状はありますが、その病気によって、痛みを起こす原因は、様々であることがわかってきています。

 

現在明らかになっている原因としては、「免疫の異常」、「細菌やウィルス感染」、「代謝の異常」、「外傷や加齢」、「ストレスなどの心因性」が挙げられます。「関節リウマチ」に関しては、患者さんの血液検査の結果よって、血液中からリウマトイド因子という、異常なたんぱく質が発見され、免疫の異常が原因であると考えられるようになりました。

 

ちなみに、「リウマチ」の語源は、ギリシア語の「リューマ(流れ)」です。「関節の痛みは、脳から悪い液が流れ出し、関節にたまって起こる」と、定義づけられていたことからきているようです。「リウマチ」という、全身にかかわる病いは、人類の歴史と共に、古くから長い間存在し、今も私達を悩ませているようです。

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